Το φεγγάρι του Κρόνου Εγκέλαδος θα μπορούσε να διατηρήσει εξωγήινη ζωή, λέει η NASA

Το παγωμένο φεγγάρι του Κρόνου Εγκέλαδος μπορεί να περιέχει μια μορφή χημικής ενέργειας από την οποία μπορεί να τρέφεται η ζωή, λέει μια τελευταία μελέτη της NASA σχετικά με τους «κόσμους των ωκεανών στο Ηλιακό μας Σύστημα».

NASA, ΚρόνοςΤο αέριο υδρογόνο, το οποίο θα μπορούσε ενδεχομένως να παρέχει μια χημική πηγή ενέργειας για τη ζωή, χύνεται στον υπόγειο ωκεανό του Εγκέλαδου από την υδροθερμική δραστηριότητα στον πυθμένα της θάλασσας. (Πηγή: NASA)

Το παγωμένο φεγγάρι του Κρόνου Εγκέλαδος μπορεί να περιέχει μια μορφή χημικής ενέργειας με την οποία μπορεί να τρέφεται η ζωή, σύμφωνα με μια τελευταία μελέτη της NASA που παρέχει νέες γνώσεις για τους «κόσμους των ωκεανών» στο ηλιακό μας σύστημα. Η αποστολή Cassini της NASA στον Κρόνο και το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble παρέχουν νέες λεπτομέρειες για τα παγωμένα, ωκεανοφόρα φεγγάρια του Δία και του Κρόνου.

Αυτό είναι το πιο κοντινό που έχουμε φτάσει, μέχρι στιγμής, στον εντοπισμό ενός τόπου με ορισμένα από τα συστατικά που χρειάζονται για ένα κατοικήσιμο περιβάλλον, δήλωσε ο Thomas Zurbuchen, συνεργάτης διαχειριστής της Διεύθυνσης Επιστημονικής Αποστολής της NASA στην Ουάσιγκτον. Οι επιστήμονες του Cassini ανακοίνωσαν ότι μια μορφή χημικής ενέργειας με την οποία μπορεί να τρέφεται η ζωή φαίνεται να υπάρχει στον Εγκέλαδο και οι ερευνητές του Hubble ανέφεραν πρόσθετες ενδείξεις για λοφία που εκρήγνυνται από το φεγγάρι του Δία, Ευρώπη.

Το αέριο υδρογόνο, το οποίο θα μπορούσε ενδεχομένως να παρέχει μια χημική πηγή ενέργειας για τη ζωή, χύνεται στον υπόγειο ωκεανό του Εγκέλαδου από την υδροθερμική δραστηριότητα στον πυθμένα της θάλασσας. Η παρουσία άφθονου υδρογόνου στον ωκεανό του φεγγαριού σημαίνει ότι τα μικρόβια - εάν υπάρχουν εκεί - θα μπορούσαν να το χρησιμοποιήσουν για να λάβουν ενέργεια συνδυάζοντας το υδρογόνο με το διοξείδιο του άνθρακα διαλυμένο στο νερό.



Αυτή η χημική αντίδραση, γνωστή ως μεθανογένεση επειδή παράγει μεθάνιο ως υποπροϊόν, βρίσκεται στη ρίζα του δέντρου της ζωής στη Γη και θα μπορούσε ακόμη και να ήταν κρίσιμη για την προέλευση της ζωής στον πλανήτη μας. Η ζωή όπως την ξέρουμε απαιτεί τρία βασικά συστατικά: υγρό νερό. πηγή ενέργειας για το μεταβολισμό. και τα σωστά χημικά συστατικά, κυρίως άνθρακα, υδρογόνο, άζωτο, οξυγόνο, φώσφορο και θείο.

Με αυτό το εύρημα, το Cassini έδειξε ότι ο Εγκέλαδος – ένα μικρό, παγωμένο φεγγάρι ένα δισεκατομμύριο μίλια πιο μακριά από τον Ήλιο από τη Γη – έχει σχεδόν όλα αυτά τα συστατικά για κατοικήσιμο. Το Cassini δεν έχει δείξει ακόμη ότι φώσφορος και θείο υπάρχουν στον ωκεανό, αλλά οι επιστήμονες υποπτεύονται ότι υπάρχουν, καθώς ο βραχώδης πυρήνας του Εγκέλαδου πιστεύεται ότι είναι χημικά παρόμοιος με τους μετεωρίτες που περιέχουν τα δύο στοιχεία.

Η επιβεβαίωση ότι η χημική ενέργεια για τη ζωή υπάρχει στον ωκεανό ενός μικρού φεγγαριού του Κρόνου είναι ένα σημαντικό ορόσημο στην αναζήτησή μας για κατοικήσιμους κόσμους πέρα ​​από τη Γη, δήλωσε η Linda Spilker, επιστήμονας του προγράμματος Cassini στο Jet Propulsion Laboratory (JPL) της NASA. Το Cassini ανίχνευσε το υδρογόνο στο λοφίο αερίου και παγωμένου υλικού που εκτοξεύτηκε από τον Εγκέλαδο κατά την τελευταία και βαθύτερη κατάδυσή του μέσα από το λοφίο στις 28 Οκτωβρίου 2015. Το διαστημόπλοιο δειγμάτισε επίσης τη σύνθεση του νέφους κατά τη διάρκεια πτήσης νωρίτερα στην αποστολή.

Από αυτές τις παρατηρήσεις οι επιστήμονες έχουν καθορίσει ότι σχεδόν το 98 τοις εκατό του αερίου στο νέφος είναι νερό, περίπου το 1 τοις εκατό είναι υδρογόνο και το υπόλοιπο είναι ένα μείγμα άλλων μορίων, όπως διοξείδιο του άνθρακα, μεθάνιο και αμμωνία. Αν και δεν μπορούμε να εντοπίσουμε τη ζωή, έχουμε ανακαλύψει ότι υπάρχει μια πηγή τροφής για αυτήν. Θα ήταν σαν ζαχαροπλαστείο για μικρόβια, είπε ο Hunter Waite, επικεφαλής συγγραφέας της μελέτης Cassini.

Στις παρατηρήσεις του διαστημικού τηλεσκοπίου Hubble της Ευρώπης από το 2016, μια πιθανή στήλη υλικού φάνηκε να εκτοξεύεται από την επιφάνεια της Σελήνης στην ίδια τοποθεσία όπου το Hubble είδε στοιχεία για ένα λοφίο το 2014. Αυτές οι εικόνες ενισχύουν την απόδειξη ότι τα λοφία της Ευρώπης θα μπορούσαν να είναι πραγματικό φαινόμενο. φουντώνει κατά διαστήματα στην ίδια περιοχή στην επιφάνεια του φεγγαριού, είπε η NASA.

Το πρόσφατα απεικονισμένο λοφίο υψώνεται περίπου 100 χιλιόμετρα πάνω από την επιφάνεια της Ευρώπης, ενώ αυτό που παρατηρήθηκε το 2014 εκτιμήθηκε ότι ήταν περίπου 50 χιλιόμετρα ύψος. Και οι δύο αντιστοιχούν στη θέση μιας ασυνήθιστα θερμής περιοχής που περιέχει χαρακτηριστικά που φαίνεται να είναι ρωγμές στον παγωμένο φλοιό του φεγγαριού, που παρατηρήθηκαν στα τέλη της δεκαετίας του 1990 από το διαστημόπλοιο Galileo της NASA.

Οι ερευνητές εικάζουν ότι, όπως και ο Εγκέλαδος, αυτό θα μπορούσε να είναι απόδειξη της έκρηξης νερού από το εσωτερικό του φεγγαριού.